• 春晚广东机器人背后故事:创业卖深圳两豪宅与宝马保时捷

    时事 > | Time Weekly - 2016-03-01 03:22:56
  • [摘要] 为了维持整个公司的运营,周??冀愀?、上海工厂的变卖,甚至还将在深圳购置两套千万豪宅以及宝马、保时捷等豪车变卖,以此筹措资金。

    时代周报记者 付聪 发自广东深圳

    深圳优必选科技公司的公告栏上,贴着最新的表扬通告——他们的一名销售员,两个月内卖出了3600台机器人。公告栏边上,年轻的技术员正摆弄着机器人。只见机器人两眼发光,伴随着《江南Style》强烈的旋律,跳起了鸟叔的骑马舞。

    这个跳舞的机器人,叫Alpha1S。今年春晚广州分会场上,540台Alpha1S机器人闪着蓝光,分为四个大方阵为歌手孙楠演唱伴舞,成为一时的话题。

    Alpha1S是优必选生产的服务型机器人,身高40cm,是一种双足机器人。

    这家机器人公司,从最初十几人的团队,到仅科研部门就近百人,经历了资金链断裂而差点牺牲的危险时刻,又最终搭上机器人革命的浪潮得以迅猛发展。

    曾全靠创始人资产投入

    2008年,优必选的CEO周剑去日本参观了一个机器人展,他发现日、韩的机器人价格都特别贵。于是想要造一个低价的服务机器人。和周剑一起创业的优必选首席技术总监熊友军对时代周报记者回忆:“当时日、韩的家用机器人要2万多元,这样的价格在中国是无法量产的。因此我们创业的定位,是希望让服务机器人能够走进中国普通老百姓的家庭。”

    创业之初,周剑和他的团队的想法也非常简单。“我们自己研究机器人的组装,但像舵机这样的核心部件,我们计划从日、韩购买。”很快,他们就意识到这根本就走不通。在2008年,日、韩的机器人舵机,每一个的出厂价至少500元人民币,加上关税等费用,最后可能要700多元。

    “假如我们要生产一个像Alphas1S一样拥有16个舵机的机器人,成本价至少就1万多元了,加上各种其他费用,假如我们想要盈利,价格也至少定在2万元左右。低价的想法根本无法实现。”熊友军说。摆在他们面前首要的问题,就是成本。

    于是,他们开始自主研发舵机。但研发需要人才和经费,在当时,周剑的整个科研团队只要十几个人,这些人来自全国各地。“从本科到博士都有,但除了我是专门做机器人的科班出身,其他人都是半路出家。”熊友军介绍道。他本人早在2002年于华中科技大学读博时,就已经从事机器人研究。

    另一方面,科研经费更加少得可怜。根据媒体报道,整个运营团队都靠周剑的资产去投入,前前后后投入近5000万元,全靠周剑用另一家公司的盈利来填补。后来,这家公司的合伙人都不愿意再为机器人研发这个无底洞烧钱。

    那时,周?;姑怀闪⒐?,后来席卷全国的机器人热潮也还没兴起,周剑没能获得相关的政策扶持。

    舵机是精密仪器,整个团队花费了整整3年的时间,到2011年底,才攻破了这个技术难关,成功研制出“小尺寸、大扭矩,??榛侄婊?rdquo;,并获得专利。“所以实际上,那时候我们并没有在做机器人,而只是在做舵机。”熊友军笑着说道。

    硬件天堂深圳

    攻破舵机难题之后,到了2012年,周剑和他的团队才在深圳注册了优必选科技有限公司,开始真正着手做一个完整的机器人。这个核心舵机伺服系统,被用在春晚演出的Alphas1S上。为了确保春晚演出的效果,优必选的春晚节目筹备组,为540个机器人准备了近60套不同的舞蹈,每个方阵的机器人都能做出不同的舞蹈。

    舵机的研发极大地降低了成本。熊友军介绍,一个舵机,他们的成本价只有日、韩的1/10,也就是差不多50元,到了现在更降到二三十元钱。如今,日韩家用机器人售价仍然要2万元左右,一台Alphas1S在京东上则卖2999元。

    整个研发过程的突破,也有赖于近年被国际视为硬件创业天堂的深圳全产业链。

    “首先是深圳的机器人配套设施特别好,比如我们要做一个样品,周边就有3D打印、数控机床加工等企业。其次,深圳的创业文化氛围非常浓厚,有各种各样的创客、极客,吸引着我们。政府的政策也非常灵活,有利于创业。”熊友军这样解释。

    资料显示,截至2015年12月,深圳正式挂牌运营的各类创客空间已经超过200家,空间面积超过50万平方米。

    优必选的市场部工作人员叶龑告诉记者:“深圳周边的大学,有很多机器人方面的专业也都很厉害。”而2015年全国大学生机器人大赛便是在深圳大学举办。

    机器人革命带来转机

    但是,周剑和他的团队最初并不知道,自己到底要做什么样的机器人。

    “公司成立后,你需要扩充团队,需要建厂房、招工人、买设备,这需要花不少钱。”熊友军讲道,在这过程中,技术团队做了包括高达、变形金刚,甚至是家用防卫机器人,可惜这些机器人都不成功,还白白投入了数千万元资金。

    最后,他们将这些机器人拿到深圳高交会参展,又做了一系列市场调研。“终于,我们感觉到机器人要是能够动起来,能唱歌跳舞,能和人互动,会很吸引人。”

    他们开始动手做第一款人形机器人Alphas的原型机时,周剑手中的资金已经不多了。

    为维持整个公司的运营,周??冀愀?、上海工厂变卖,甚至还将在深圳购置的两套千万豪宅以及宝马、保时捷等豪车变卖,以此筹措资金。据媒体报道,为此周剑的父母一气之下离开了深圳。实在揭不开锅的时候,他们甚至做了几款可以快速变现的智能家居机器人,来勉强维持公司的生存。

    最后,Alphas的原型机在一台数控机床上手工制作了出来。周剑和熊友军拿着这个测试版的Alphas机器人,开始参加各种各样的路演,却一直碰壁。熊友军回忆起当时,“我们给各种投资人去讲我们的想法,给他们讲机器人产业的未来,但真正愿意投资机器人行业的人非常少。”如今,那个Alphas的原型机还放在办公室里,留作纪念。

    转折发生在2013年,周剑和他的团队碰到了比亚迪创始人、大股东夏佐全先生和国内一家专注于高科技企业投资的风投机构,转让了公司11.11%的股份。这份资金使得优必选总算步入正轨,陆陆续续推出了Alphas系列。

    也正在这段时间,一场自上而下的机器人行业革命开始爆发。

    优必选成为机器人行业的一个缩影。到了2015年年初,优必选获得2000万美元启明创投A+轮融资,公司估值达2亿美元;到2015年底,科大讯飞也战略入股了优必选。当初十几人的科研团队,达到上百人的规模。

    2014年,优必选还开始获得政府扶持,包括“宣传、资金支持、税收优惠,以及办公物业费用的减免”。“去年深圳的高交会,还免费为我们提供了场地。”熊友军说道。

    负责春晚机器人项目的优必选商务拓展经理李超告诉时代周报记者,2015年12月下旬,当春晚节目组在深圳找节目时,正是由于深圳市委宣传部和科创委的推荐,才选中了优必选的机器人。

    整个深圳的机器人行业也在爆发。中国首个区域性机器人行业白皮书—《深圳机器人产业发展白皮书(2014年)》显示,截至2014年底,深圳拥有专业机器人企业达到200家;通过拓展业务,开始涉足机器人及智能产品领域的企业超过3000家;各类品牌机器人代理商达到150家,产业规模约为480亿元,全产业增加值约为168亿元。

    谈起中国的服务机器人产业,熊友军表示:“在工业机器人上,欧美的发展早于中国六七十年,我们在技术上和他们是有代差的。但服务型机器人不同,全世界的起步都在十年以内。中国和外国虽然还有差距,但这个差距正在不断缩小。”

    要做娱乐和教育的机器人

    春晚之后,Alphas1s如预料中的被“爆买”了,它的价格低于同类机器人产品。一台Alphas1S,价格还不如一台苹果手机。

    周剑此前接受媒体采访时曾表示,“做硬件没有钱,做软件也没有钱,硬件+软件+服务才是未来”。这或许可以解释Alphas1S定价低廉的原因。他设想的盈利模式是通过机器人创造一个平台,在机器人上使用APP,对APP进行收费。

    “我们会在很长一段时间里把重心放在机器人的教育和娱乐功能上,这一块的市场前景非常大。家用机器人比工业机器人消费前景要大得多。”熊友军透露,今年优必选机器人的技术目标是让Alphas2实现教育功能,例如帮助用户学习语言。

    另一款新的机器人jimu2也在开发,正如它的名字,这是一种积木机器人。用户可以根据自己的想法,将机器人拼装成自己想要的样子,还可以将拼装好的视频上传分享。

    研究机器人的博士熊友军还有一个机器人梦。“我希望未来,我家里有一个1.2米高的机器人,有很可爱的外形,在我不高兴的时候,可以和我聊天,逗我开心,我工作累了,可以帮我倒杯茶。不过,这还有很长的路要走。”

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